Wilco Kelderman behield vrijdag in de verkorte negentiende etappe van de Giro d'Italia eenvoudig de roze trui. De klassementsleider was blij dat de rit na protesten van de renners met ruim 100 kilometer werd ingekort vanwege het slechte weer.

De etappe zou oorspronkelijk 258 kilometer lang zijn, maar de renners besloten in de stromende regen na de start al snel om af te stappen en de eerste 134 kilometer per teambus af te leggen.

"Het weer was vanochtend echt slecht, het was heel koud", legde Kelderman uit. "Het is een zware week geweest, dit was een risico voor onze gezondheid. Ik ben RCS Sport (de organisatie van de Giro, red.) dankbaar dat ze naar ons geluisterd hebben en de etappe hebben ingekort."

Giro-baas Mauro Vegni maakte er geen geheim van dat hij woedend is dat de renners vlak na de start zelf besloten om niet meer verder te rijden. Kelderman snapt dat, maar vraagt ook om begrip voor de situatie van de renners. "De eerste 10 kilometer voelden we hoe ontzettend koud het was, het was een aanslag op onze immuniteitssystemen."

Vegni beweerde dat veel renners tegen hem hebben gezegd dat ze liever de hele etappe wilden rijden. Volgens Kelderman was er consensus binnen het peloton over het inkorten van de rit. "Ja, eigenlijk was iedereen het er wel mee eens. Er was eensgezindheid", zei de Nederlander tegen de NOS.

Wilco Kelderman komt veilig over de streep in de negentiende etappe van de Giro d'Italia. (Foto: ANP)

Kelderman begrijpt woede Giro-baas Vegni

Waar van tevoren een massasprint werd verwacht om de volledig vlakke etappe te beslissen, bleven veertien vluchters mede door de kortere rit en de weersomstandigheden uit de greep van het peloton.

"Voor mij was dat prima", aldus Kelderman. "BORA stopte al snel met de achtervolging omdat ze het gat niet dicht kregen. Daarna hebben wij het peloton gecontroleerd om veilig over de finish te komen."

De kopman van Sunweb begint zaterdag aan de laatste bergrit met een voorsprong van twaalf seconden op ploeggenoot Jai Hindley en vijftien tellen op Tao Geoghegan Hart.

Vanwege Franse coronamaatregelen is de twintigste rit aangepast, waarbij de renners drie keer de klim naar Sestrière oprijden en de Agnello en de Izoard links laten liggen.

Kelderman verwacht dat hij diep zal moeten gaan om zijn leiderstrui te verdedigen in de laatste twee etappes. "Het was een speciaal gevoel om in de roze trui te rijden, ik heb van elke minuut genoten vandaag. En ik heb er vertrouwen in dat ik de trui morgen ook kan behouden."